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Thomas Penyngton Kirkman

Thomas Penyngton Kirkman (* 31. März 1806 in Bolton; † 4. Februar 1895 in Bowdon bei Manchester) war ein englischer Mathematiker und Pfarrer, der vor allem durch seine Arbeiten zur Kombinatorik bekannt ist.

Leben und Werk

Kirkman ging in Bolton zu Schule und obwohl er die Aufmerksamkeit seiner Lehrer in den klassischen Sprachen errang, zwang ihn sein Vater mit 14 von der Schule abzugehen und für ihn zu arbeiten. Erst neun Jahre später ging er gegen den Willen seines Vaters zum Studium ans Trinity College in Dublin, wo er neben Philosophie, Sprachen auch Mathematik und die exakten Wissenschaften studierte. 1835 trat er in den Dienst der Anglikanischen Kirche. 1839 wurde er Vikar in Southworth in Lancashire und hatte die Stelle bis 1891 inne. Seine erste mathematische Arbeit veröffentlichte er im Ladys and Gentlemans Diary 1845. In ihr bewies er sieben Jahre vor Jakob Steiner die Existenz der später Steiner-Tripel-Systeme genannten Konfigurationen.

Im Gedächtnis der Nachwelt lebt Kirkman aber hauptsächlich wegen des Problems der 15 Schulmädchen fort: 15 Schulmädchen gehen jeweils zu Dritt für 7 Tage in Folge aus. Man gruppiere sie so, daß jeweils 2 von ihnen nur an einem Tag zusammen sind. Sowohl Arthur Cayley als auch Kirkman publizierten Lösungen. 1853 begann er eine lange Reihe von Arbeiten zur Klassifikation der Polyeder, die schließlich zu seiner Aufnahme in die Royal Society 1857 führten. Für ein Preisausschreiben der Pariser Akademie 1860 vertiefte er sich in die Gruppentheorie, doch trotz hoher Qualität (er listet darin alle transitiven Gruppen vom Grad ≤ 10 auf) erhielt weder seine noch die seiner Konkurrenten Camille Jordan und Émile Mathieu eingereichten Arbeiten den Preis. Gegen Ende seines Lebens beschäftigte er sich noch mit Knotentheorie und listete mit Peter Guthrie Tait nicht äquivalente Knoten mit 8, 9 und 10 Kreuzungen auf.

Personendaten
Kirkman, Thomas Penyngton
englischer Pfarrer und Mathematiker
31. März 1806
Bolton
4. Februar 1895
Bowdon