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William Thompson (Philosoph)

William Thompson (* 1775; † 28. März 1833 Rosscarbery, bei Cork) war ein irischer Philosoph, Schriftsteller und Sozialreformer, der seine Ansichten vom Utilitarismus hin zu einer frühen Kritik an kapitalistischer Ausbeutung weiterentwickelte, deren Ideen sowohl die Genossenschafts–, Gewerkschafts– als auch die Reformbewegung der Chartisten beeinflussten und auch Karl Marx inspirierten. In der anglo-irisch geprägten Gesellschaft von Landbesitzern und wohlhabenden Händlern der Corker Gesellschaft löste sein Wunsch, sein Vermögen der Genossenschaftsbewegung zu vermachen, nach seinem Tod eine der längsten Rechtsstreitigkeiten in der irischen Rechtsgeschichte aus, da andere Familienzweige das Testament anullieren lassen wollten.

Inhaltsverzeichnis

Leben

Thompson wird in Cork als Sohn und Erbe eines der reichsten Kaufleute dieser Stadt geboren, des Beigeordneten John Thompson, der unter anderen Ämtern auch das des Lord Mayor innehatte (1794). William erbt die kleine Handelsflotte und legt sein Vermögen nach dem Tod des Vaters (1814) in Glandore, West Cork an. Weil er die damals übliche Rolle des abwesenden Landlords ablehnt, siedelt er dort seinen Lebensmittelpunkt an und investiert trotz seiner häufigen Reisen viel Zeit in die Zusammenarbeit mit seinen Pächtern, mit denen er landwirtschaftliche Verbesserungen, Gemeindienste und Bildungseinrichtungen zur Verbesserung der Situation der Bevölkerung plant.

Von Kind auf bei schwacher Gesundheit, wird Thompson in den letzten 13 Jahren seines Lebens Nichtraucher, Abstinenzler und Vegetarier. Diese mäßige Lebensweise helfe ihm beim Studieren und Schreiben. Trotzdem leidet er ab den 30er Jahren an Lungenleiden, an denen er am 28. März 1833 stirbt. Thompson hat nie geheiratet und hinterließ keine direkten Nachkommen.

Ideengeschichtliche Beiträge

Als begeisterter Schüler der Ideen und Denker der Aufklärung, insbesondere Condorcets, wurde Thompson zu einem Verfechter des Egalitarismus und zu einem überzeugten Demokraten. Sein Eintreten für die Französische Revolution trug ihm bei der Corker Gesellschaft die Bezeichnung "Roter Republikaner" ein; später entfremdete ihn seine Unterstützung der katholischen Gleichberechtigung bei Wahlen weiter von seiner ursprünglichen protestantischen Klasse.

Thompson war vom Utilitarismus Jeremy Benthams tief beeindruckt, und er baute zu ihm einen Briefwechsel und Freundschaft auf, und wohnte später auch mehrere Monate 1821-22 beim Besuch Londons im Haus des englischen Philosophen. Wie Bentham studierte und korrespondierte Thompson mit anderen utilitaristischen Zeitgenossen, darunter David Ricardo, und wurde im Positiven wie im Negativen von William Godwin und Thomas Malthus beeinflusst. Sein Wunsch, die Beschränkungen von Godwins "intellektuellen Gedankenspielen" und Malthus' "mechanistischen Gedankenspielen" zu überwinden, ließ ihn eine Synthese beider Positionen formulieren: Die Sozialwissenschaft - Thompson war der Erste, der diesen Begriff (social science) benutzte - würde die nationalökonomischen Belange des wissenschaftlichen Materialismus mit den utilitaristischen Ansprüchen einer rationalen Moral versöhnen.

Beiträge zur Volkswirtschaftspolitik

Die gegensätzlichen Anschauungen von Godwin und Malthus spornten Thompson an, sein eigenes Forschungsprojekt über die Rolle der Verteilungsgerechtigkeit in der Volkswirtschaft voranzubringen; es führte ihn zunächst nach London, wo er 1824 seine "Untersuchung über die Grundlagen der fürs menschliche Glück förderlichsten Verteilung des Wohlstands" [1] veröffentlichte. Genau wie Malthus' Schüler David Ricardo hatte sich auch Thompson mit den Arbeiten der französischen utopischen Sozialisten vertraut gemacht, darunter Charles Fourier, Henri de Saint-Simon und dem Schweizer Ökonomen Jean-Charles-Léonard Simonde de Sismondi.

In der Argumentation folgt Thompson der Arbeitswerttheorie, die Ricardo in seinen Principles of Political Economy (Grundlagen Politischer Ökonomie) vorschlug, die dieser sieben Jahre vorher veröffentlicht hatte. Allerdings charakterisiert er die Aneignung des Löwenanteils des Mehrwerts durch den Kapitalgeber der Produktionsmittel als Ausbeutung. Er weist den Vorschlag von Malthus/Ricardo zurück, dass jede Steigerung der Arbeitslöhne nur in deren weiterer Verelendung münden könne, nicht ohne die eigennützige Natur solch einer Theorie anzukreiden, die es Kapitalisten ermöglichte, die Entrechtung der Arbeiter, die höhere Löhne forderten, zu legitimieren. Indem er das utilitaristische Maximum-Happiness-Prinzip des the greatest good for the greatest number auf die vorhandenen und möglichen Alternativen der Güterverteilung anwandte, nimmt Thompson den Standpunkt eines egalitären Absatzes der Güter ein.

John Minter Morgan, einer seiner Mitstreiter in der Kooperativenbewegung, erkannte als Erster den Begriff wettbewerbsfähig (competitive) als Beschreibung des gegenwärtigen ökonomischen Systems. Das beweist auch Max Nettlaus Satz: "Wie auch immer, Thompsons Buch enthüllt seine eigene Entwicklung; von seinem Ausgangspunkt der Nachfrage des vollen Arbeitswerts genauso wie der gerechten Verteilung, gelangt er zur eigenen Ansicht über den Übertritt zum Kommunismus, der unbegrenzten Verteilung." [2]

1827 veröffentlicht sein Gefährte, der "Ricardianische Sozialist" Thomas Hodgskin das Werk Labour Defended, das gleichfalls die Aneignung des Löwenanteils an den Produktionsgewinnen durch Landbesitzer und Kapitalisten als Ausbeutung brandmarkte, die den Arbeiter der Früchte seiner Mühen beraube. Allerdings schlug Hodgskin vor, dass der Weg zur Verteilungsgerechtigkeit für den Arbeiter über ein reformiertes Wettbewerbssystem führe. Thompson antwortete mit der Schrift Labour Rewarded [3], in der er den kooperativen Kommunismus gegen Hodgskins ungleiche Löhne verteidigte.

Feminismus

Obwohl Thompson die politischen und ökonomischen Voraussagen von Malthus' essay on population zurückwies, erkannte er, dass besonders auch in Irland ungebremstes Bevölkerungswachstum die Gefahr zunehmender Verarmung der Bevölkerung beinhaltete. Insofern war er wie Jeremy Bentham und Francis Place ein Vorkämpfer der Empfängnisverhütung. Thompsons Entwicklung seiner Kritik einer zeitgemässen Sicht der Frauenfrage war außerordentlich durch seine langjährige enge Freundschaft mit Anna Doyle Wheeler bestimmt. Er hatte Wheeler bei Bentham kennengelernt; beide verkehrten in den utilitaristischen Kreisen von James Mill. Dessen Publikation "Über die Staatsgewalt" (On Government), die das Männerwahlrecht forderte, rief die wütende Reaktion von Wheeler und Thompson hervor und veranlasste sie zu der Antwort in ihrem Werk "Einspruch von einer Hälfte der menschlichen Rasse ...". [4].

Einfluss auf die Genossenschaftsbewegung

Opposition gegen Robert Owen

Thompson ist mit anderen Vorreitern der Kooperationsbewegung oft mit den Ideen von Robert Owen identifiziert worden. Tatsächlich waren sie aber dessen autoritären und anti-demokratischen Tendenzen gegenüber sehr kritisch eingestellt, auch wenn seine Schriften und sozialen Experimente von New Lanark die kooperative Bewegung zu formieren halfen. Thompson missfiel ferner Owens Werbung reicher und mächtiger Befürworter, weil er der Meinung war, dass die Reichen als Klasse nie zugunsten irgendeines Projekts der Armen entscheiden würden, weil das ihre Privilegien bedrohe. Thompson glaubte an die Notwendigkeit, dass Arbeiter sich in Kooperativen zusammenschlössen, um mögliche Land- und Kapitalansprüche durchsetzen zu können. Dafür gewann er eine beachtliche Anhängerschaft, die sich von derjenigen abhebt, die Owens Positionen vertraten. [5].

Diese Differenzen führten zu offenen Konflikten zwischen Thompson und Owen auf dem Dritten Kongress der Kooperative, der 1832 in London stattfand. Owen, der vielleicht durch den Misserfolg der Kommunität von New Harmony ernüchtert war, bestand auf der Notwendigkeit der Unterstützung durch Regierungshandeln und Börse, und dass man in große Gemeinschaftsprojekte investieren müsse. Thompson und seine Anhänger behaupteten dagegen, dass man kleine Gemeinschaften etablieren müsse, die sich aus der Bewegung selst tragen könnten. [6] Auf diesem Kongress wurde die Frage nicht gelöst, beim nächsten war Thompson schon nicht mehr zugegen, fünf Monate später starb er an seiner Lungenerkrankung.

Einfluss auf Karl Marx

Karl Marx war auf Thompsons Werk bei seinem Besuch von Manchester 1845 gestoßen; er zitiert es passagenweise in Das Elend der Philosophie (1847) ebenso wie im Kapital. Natürlich kann man das auch von den anderen Proto-Sozialisten wie Thomas Hodgskin, John Grey und John Francis Bray sagen. Dennoch erscheint es überraschend, dass nach Ansicht von Beatrice und Sidney Webb Marx als "der berühmte Schüler" von Thompson und Hodskin erscheint. Solche Meinungen gibt es auch bei Harold Laski und weiteren britischen Historikern des Sozialismus. Darin stimmen sie der früheren These Anton Mengers Das Recht auf den vollen Arbeitsertrag in geschichtlicher Darstellung [7] überein, in dem das oben Gesagte zu einer Kategorie des Ricardianischen Sozialismus verquickt wird, das die bedeutenden Unterschiede zu Thompsons Position der kritischen Betrachtung von Hodgkins libertärer Haltung verwischt.

Werke und Quellen

  1. Thompson, William, An Inquiry into the Principles of the Distribution of Wealth Most Conducive to Human Happiness; applied to the Newly Proposed System of Voluntary Equality of Wealth, (Longman, Hurst Rees, Orme, Brown & Green: London), 1824.
  2. Rückübersetzung aus der englischen Wikipedia; Quelle fehlt.
  3. Thompson, William, Labor Rewarded. The Claims of Labor and Capital Conciliated: or, How to Secure to Labor the Whole Products of Its Exertions, (Hunt and Clarke: London), 1827.
  4. Thompson, William, Appeal of One Half the Human Race, Women, Against the Pretensions of the Other Half, Men, to Retain Them in Political, and thence in Civil and Domestic Slavery, (Longman, Hurst Rees, Orme, Brown & Green: London), 1825.
  5. Brief an "The Cooperative Magazine", London, November 1827, zitiert von der OED als erste dokumentierte Verwendung des Begriffs Sozialist
  6. Thompson, William, Practical Directions for the Speedy and Economical Establishment of Communities on the Principles of Mutual Co-operation, United Possessions and Equality of Exertions and the Means of Enjoyments, (Strange and E. Wilson: London), 1830.
  7. Anton Menger, Das Recht auf den vollen Arbeitsertrag in geschichtlicher Darstellung. Cotta, Stuttgart 1886.

Literatur

Personendaten
Thompson, William
irischer Philosoph, Schriftsteller und Sozialreformer
1775
28. März 1833
Rosscarbery