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Ernst Abbe

Dieser Artikel behandelt den Wissenschaftler Ernst Abbe; zu dem gleichnamigen Fußballspieler siehe Ernst Abbé.

Ernst Karl Abbe ([ˈabə], auch Ernst Carl Abbe, * 23. Januar 1840 in Eisenach, Sachsen-Weimar-Eisenach; † 14. Januar 1905 in Jena, Sachsen-Weimar-Eisenach) war ein deutscher Astronom, Physiker, Optiker, Unternehmer und Sozialreformer. Er schuf zusammen mit Carl Zeiss und Otto Schott die Grundlagen der modernen Optik, entwickelte viele optische Instrumente und verhalf der Firma Carl Zeiss zu Weltruhm.

Ernst Abbe wurde am 23. Januar 1840 in Eisenach geboren, wo er unter einfachen Verhältnissen - der Vater war Vorarbeiter in einer Spinnerei - aufwuchs. Dank der privaten Unterstützung durch den Arbeitgeber seines Vaters (Julius von Eichel-Streiber) konnte er die Realschule erster Ordnung, das spätere Realgymnasium besuchen. Das „Zeugnis der Reife“ lautete ganz überwiegend „recht gut“. Seine damals schon erkennbare naturwissenschaftliche Begabung, verbunden mit einem starken Willen, veranlassten seinen Vater, ihm trotz der bescheidenen finanziellen Möglichkeiten, das Studium in Jena (1857-1859) und in Göttingen (1859-1861) zu ermöglichen, wobei Ernst Abbe selber einen Teil durch Geben von Privatstunden beitrug. Hinzu kam, dass die Arbeitgeberfamilie seines Vaters ihn auch in den Jahren 1858 und 1859 während seines Studiums unterstützte. Nach der Promotion in Göttingen - am 23. März 1861 - wurde er Assistent an der Sternwarte in Göttingen. Danach nahm er eine kurze Tätigkeit (1861-1862) beim Physikalischen Verein in Frankfurt am Main an und habilitierte sich bald darauf - am 8. August 1863 - in Jena. 1870 wurde Abbe zum außerordentlichen Professor ernannt (seit 1891 von Lehrverpflichtungen wieder entbunden). 1878 wurde er Direktor der Sternwarte Jena. 1889 wurde er zum korrespondierenden Mitglied der Bayerischen Akademie der Wissenschaften gewählt. Außerdem war er Mitglied der Königlich Sächsischen Gesellschaft der Wissenschaften.

Ernst Abbe heiratete 1871 Else Snell, die Tochter des Mathematikers und Physikers Professor Karl Snell, eines Lehrers Abbes.

Inhaltsverzeichnis

Wirken

Seinem beruflichen Leben gab 1866 das Angebot des Universitätsmechanikers Carl Zeiss eine entscheidende Wende: Abbe sollte seine Mikroskopfertigung auf ein sicheres wissenschaftliches Fundament stellen. Die damalige Herstellung dieser Geräte bestand nämlich aus einer Kunst des Probierens („Pröbelns“) und folgte nicht den Arbeitsanweisungen aufgrund von optischen Berechnungen. Die vertrauensvolle Zusammenarbeit zwischen Abbe und Zeiss war auch durch einen anfänglichen Rückschlag nicht zu erschüttern: Das erste nach Abbes Rechnungen gebaute Mikroskop wies einen Leistungsabfall gegenüber den Produkten der älteren „gepröbelten“ Fertigung auf. Dieser Sachverhalt forderte den Physiker Ernst Abbe heraus und führte zu seiner Theorie der Bildentstehung im Mikroskop sowie zu seiner Abschätzung des mikroskopischen Auflösungsvermögens (siehe unten). Durch diese Erkenntnisse konnte die Leistung der nunmehr gebauten Mikroskope so deutlich verbessert werden, dass sich Zeiss entschloss, Abbe am 22. Juli 1876 (gültig ab 15. Mai 1875) als Teilhaber in die Firma aufzunehmen. Die internationale Anerkennung kam am 1. Mai 1878 durch die Ehrenmitgliedschaft in der Royal Microscopical Society in London.

Eine wichtige Voraussetzung für die gleichmäßig gute Qualität der optischen Instrumente und ihre ständige Verbesserung lag in der Beherrschung der Herstellung der verschiedenen Glassorten mit reproduzierbaren Eigenschaften und besonders auch in der Entwicklung neuer Optischer Gläser. Hier konnte Abbe auf Dauer Dr. Otto Schott aus Witten an der Ruhr gewinnen, eine Fabrikationsstätte in Jena zu errichten. An ihr waren Carl Zeiss zusammen mit seinem Sohn Roderich und Ernst Abbe beteiligt („Glastechnisches Laboratorium Schott & Genossen“, 1884; später umbenannt in „Jenaer Glaswerke Schott & Gen.“ heute Schott AG). Die preußische Regierung gewährte eine finanzielle Unterstützung.

Großes Mikroskop von Carl Zeiss (1879) mit Optiken nach den Berechnungen von Ernst Abbe

Bereits während des Studiums bearbeitete Ernst Abbe erfolgreich eine öffentlich ausgeschriebene Preisaufgabe aus der Thermodynamik (Jena 1858), und von einer weiteren gelösten Preisaufgabe aus der Mechanik berichtet sein erster Biograph Felix Auerbach. Diese Erfolge machten ihn bereits damals in Universitätskreisen bekannt. Seine eigentliche Publikationstätigkeit setzte mit der Dissertation „Erfahrungsmäßige Begründung des Satzes von der Äquivalenz zwischen Wärme und mechanischer Arbeit“ (Göttingen 1861) ein, daran schloss sich ein „Vorschlag zu einer veränderten Einrichtung der Meridian-Instrumente“ (1862) an, der aus der kurzen Tätigkeit für die Göttinger Universitätssternwarte hervorging, sodann die Habilitationsschrift „Über die Gesetzmäßigkeit in der Verteilung der Fehler bei Beobachtungsreihen“ (Jena 1863). Wegen seiner auf die praktische Anwendung ausgerichteten Arbeit für Carl Zeiss blieben die meisten Beiträge zu den Prinzipien der optischen Abbildung und der zugehörigen Instrumente entweder Torso - wie die Abhandlung „Über die Bestimmung der Lichtstärke optischer Instrumente etc.“ (1871) - oder ungeschrieben - wie die grundlegende Theorie des Mikroskops, von der nur kurze Andeutungen in entlegenen Zeitschriften zustande kamen (1873). Daher lassen sich viele Ergebnisse des Forschers Abbe, anders als bei seinen Kollegen, nur ungenau datieren. Dies vorausgeschickt, seien einige grundlegende Erkenntnisse angegeben, die die Theorie der optischen Instrumente ihm verdankt:


An entscheidenden Fortschritten in der Mikroskoptechnik seien neben der Verbesserung der „alten“ Objektive vor allem die Schaffung „homogener Immersionssysteme“ (1878) sowie die Steigerung der Bildfeinheit durch die nach Abbes Rechnungen hergestellten „Apochromate“ (1886) erwähnt, die erst durch die Verwendung der neuen Gläser von Schott ermöglicht wurden. Von den vielen ihm zugeschriebenen neuen optischen Apparaten heben wir den Abbeschen Kondensor (Beleuchtungsapparat für Mikroskope, 1869) und das Abbesche Refraktometer (seit 1869) hervor.

Abbes sozialpolitisches Wirken und die Gründung der Carl-Zeiss-Stiftung

Die Stellung als Miteigentümer der Firma Carl Zeiss machte Abbe nicht nur wohlhabend. Sie schärfte zugleich seinen Blick für das damals zwischen Arbeitgeber und Arbeitnehmer herrschende Ungleichgewicht, zumal er selbst in seiner Jugend dieses Verhältnis hautnah erlebt hatte. Nach dem Tode des 24 Jahre älteren Carl Zeiss (am 3. Dezember 1888) nahm der Gedanke einer Stiftung feste Formen an, wobei zahlreiche Verhandlungen mit dem großherzoglichen Staatsministerium in Weimar und der Universitätsstadt Jena vorausgegangen waren. Die Urkunde der Carl-Zeiss-Stiftung trägt das Datum vom 19. Mai 1889. Die Stiftung (als juristische Person) sollte zunächst mit bestimmten Auflagen im Todesfall von Ernst Abbe dessen alleinige Erbin sein. Im Dezember 1889 konnte Abbe erreichen, dass der Sohn des Firmengründers (Roderich Zeiss) aus der Geschäftsführung des Betriebes ausschied und nur stiller Teilhaber blieb. Am 17. und 18. Mai 1891 erfolgte dann der endgültige Schritt. Nach Abfindung von Roderich Zeiss gingen alle Besitzanteile an der Firma Carl Zeiss und diejenigen Anteile, die Abbe und Zeiss an der Firma Schott & Gen. besaßen, auf die Stiftung über. Abbe wurde zusammen mit Dr. Siegfried Czapski und Dr. Otto Schott mit der Geschäftsleitung betraut.

Die endgültige Festlegung des Stiftungsstatuts und dessen Veröffentlichung für die Belegschaft kam erst am 26. August 1896 zustande.

Abbes soziales und politisches Engagement in seinen letzten aktiven Lebensjahren (1894-1903) war beträchtlich. Es hat seinen Niederschlag in den sozialpolitischen Schriften gefunden, die in seinen Gesammelten Abhandlungen enthalten sind. Die von ihm eingeleiteten Maßnahmen und Vorschläge beruhten stets auf einer akribischen Analyse der tatsächlich gegebenen Zustände, sei es dass es um die Einführung des Achtstundentag in der Firma Carl Zeiss oder um die Rechtmäßigkeit des Versammlungsverbotes im Großherzogtum Weimar ging - obwohl Abbe Mitglied der Freisinnigen Volkspartei war, setzte er sich für die Sozialdemokraten ein.

1890 gründete er mit politischen Freunden das „Jenaer Volksblatt“. Dieses sollte das Monopol der konservativen „Jenaischen Zeitung“ brechen und Informationen aller politischen Richtungen verpflichtet sein. Das Blatt erschien im Verlag Bernhard Vopelius bis 1941 mit dem Untertitel „Gegründet von Professor Ernst Abbe“.

Am 24. September 1903 erhielt die Belegschaft Mitteilung vom Rücktritt Abbes von der Geschäftsleitung. Sie ehrte ihn in ungewöhnlicher Weise. Anfang Oktober mit einem Fackelzug durch Jenas Straßen. Hierüber berichtete das Berliner Tageblatt am 3. Oktober 1903 in seiner Abendausgabe und zitierte am Schluss den Titel des gesungenen Liedes: „Wie könnt' ich Dein vergessen“. Nach dem Ausscheiden aus der Geschäftsleitung verschlechterte sich Abbes Gesundheitszustand zusehends. Er starb am 14. Januar 1905 in Jena, dessen Bevölkerung überwältigenden Anteil an den Trauerfeierlichkeiten für ihn nahm. Das Berliner Tageblatt vom 18. Januar 1905 (Morgenausgabe) widmete ihm einen umfangreichen Nachruf auf der Titelseite. In der Gedenksitzung der Deutschen Physikalischen Gesellschaft am 3. März 1905 sagte Siegfried Czapski, sein langjähriger Mitarbeiter und Nachfolger als Bevollmächtigter der Stiftung in der Geschäftsleitung, unter anderem: „Dieser Mann, der sich politisch als ein Radikaler, ein Oppositionsmann der Regierung zeigte, war einer der wärmsten Patrioten, deren Deutschland sich rühmen konnte freilich nicht ein Patriot der großen Worte, sondern ein Patriot der Tat, ...“ - Er fuhr später fort: „Einer der Hauptantriebe von Ernst Abbe lag in folgender Überlegung: die fortschreitende Ausbreitung der Industrie und damit es in ihr beschäftigten Personenkreises ist unaufhaltsam - also muss beizeiten dafür gesorgt werden, dass diese Personen vollwertige Mitglieder des Bürgertums bleiben oder werden und 'nicht etwa auf eine Stufe zum Helotentum, zur Halbsklaverei versinken'.“ Abbe ist auf dem Jenaer Nordfriedhof begraben. Das Jugendstilgrabmal ist mit einem Portraitmedaillon geschmückt, das von Adolf von Hildebrand angefertigt wurde.

Die Verpflichtung der Stiftung gegenüber der Belegschaft schuf einen Arbeitsfrieden, der in den sozialpolitisch bewegten Jahren des deutschen Kaiserreiches wohl einmalig war. Freilich drang die genauere Kenntnis über die Stiftung in der Zeit vor dem Ersten Weltkrieg kaum über Jena und einschlägige Fachkreise hinaus, während die optischen Produkte der Firma Carl Zeiss weltweit Maßstäbe setzen. Das Stiftungsstatut wurde mehrmals geändert. Zuletzt wurde 2004 ein vollständig überarbeitetes Statut veröffentlicht. (Siehe dazu Carl-Zeiss-Stiftung)

Auszeichnungen, Ehrungen

Die tiefgreifende Wirkung Abbes auf den Gebieten Gerätebau und Optik führte dazu, dass sein Name mit verschiedenen Begriffen aus diesem Arbeitsfeld verbunden wurde. Am bekanntesten ist vielleicht die Abbesche Zahl. Aber auch die Abbesche Invariante, die Abbesche Sinusbedingung, das Abbe-Refraktometer, das Abbesche Komparatorprinzip oder das Abbe-Verfahren tragen seinen Namen.

Ihm zu Ehren heißt ein Lehrgebäude für Mathematik und Physik in Jena Abbeanum. Auch ein Platz, eine Straße und das Fußball-Stadion in Jena und Straßen in vielen anderen deutschen Städten sind nach ihm benannt. Ernst-Abbe-Gymnasien gibt es in Jena, Eisenach, Oberkochen und Berlin Neukölln. An der Technischen Universität Ilmenau gibt es seit einiger Zeit das Ernst-Abbe-Zentrum für Forschung und Transfer, ein Forschungs- und Lehrgebäude, in dem unter anderem das Universitätssprachenzentrum und das Institut für digitale Medientechnologie zu finden sind.

Abbes Werk kann im Optischen Museum in Jena besichtigt werden. Auf dem Carl-Zeiß-Platz in Jena befindet sich das Ernst-Abbe-Denkmal.

1968 wurde sein Name auf einer Briefmarke der Deutschen Bundespost mit dem Motiv 100 Jahre wissenschaftlicher Mikroskopbau erwähnt.

1992 wurde die Ernst-Abbe-Stiftung gegründet, die das nichtindustrielle Vermögen der vormaligen Jenaer Carl-Zeiss-Stiftung übernahm.

Schriften

Literatur


Personendaten
Abbe, Ernst
Abbe, Ernst Karl
deutscher Astronom, Mathematiker, Physiker, Optiker, Unternehmer und Sozialreformer
23. Januar 1840
Eisenach, Thüringen
14. Januar 1905
Jena, Thüringen